如果说 2015 年与太空有关的新闻中,新视野号是主线剧情的话,那年底 SpaceX
Falcon 9 火箭第一节引擎的顺利返航,就是最后的压轴了。Falcon 9
了不起的地方在于第一节火箭通常占了发射载具成本很大的一部份,如果能回收的话,无论是在发射频率,还是发射成本上,都会有长足的进步。SpaceX
在将回收的部份拖回机棚检查后确认,火箭几乎没有受到任何损伤,「随时可以再发射上太空」。这对
SpaceX
来说当然是个好消息,但因为这只火箭本身所代表的历史性意义,大概是没有机会再出一次任务了。Elon
Musk
告诉记者们「我们大概会将它留在地面上」,经过一番更详尽的检查和地面点火测试后,将它送到「某个地方」。目前还不知道它最后会在哪座博物馆里安渡余生,但应该会有不少太空相关的博物馆感兴趣吧!

www.204.net,原定在昨天凌晨升空的首支 Falcon 9 Block 5
火箭,却因为地面设备异常的缘故,在最后一分钟时取消倒数,
并延后至今日凌晨。终于在稍早的时候,顺利载运着孟加拉的首枚卫星
Bangabandhu 升空。因为是自 Falcon 9 Full Thrust 以来最大的改版,Musk
特地在昨天举办了一场「电话记者会」,并透露了不少关于 Falcon 9 Block 5
的信息与未来计划。Block 5 主要指的是第一节火箭的部份,依 SpaceX
生产部副总 Andy Lambert 的说法,到现在为止基本上没有任何两支 Falcon 9
火箭是一模一样的,每一支火箭里 SpaceX
都有放入不同的改进或试验。然而为了即将到来的 Dragon 2 载人任务,NASA
要求 SpaceX 至少要飞 7
次不能变动设计,因此整个第一节的部份暂时将被「冻结」,在未来不短的时间内,Block
5 都会是 Falcon 9 第一节的唯一版本了。Block 5 的第一节火箭推力较 Block 4
增加了 8% 之多,来到 190,000lbf,这让 SpaceX
有余裕增加一些强化部件强固性的组件,这包括新的隔热防水涂料、引擎间的额外隔间(避免一具引擎出事时波及到其他引擎)、引擎底部隔热盾的主动式降温、可自己收回的着陆脚、全面换用钛合金的网格翼等,不仅可以让
Block 5 火箭不需维护就飞至少 10
次,甚至可以在降落后直接装上新的第二节火箭与酬载,于 24
小时内重新升空。目前 SpaceX 还用不到这样的能力,但希望能在最快明年做一次
24
小时内连续发射两次的示范任务,证明火箭快速连续使用的可行性。虽然说第一节火箭因为与载人版本共用,所以不能做更动,但货物版
Falcon 9 的第二节和整流罩的部份,SpaceX 依然可以大作文章。我们已经见到了
SpaceX
在用张开网子的船,试图捕捉乘着滑翔伞从天而降的整流罩的努力,而第二节的部份则是还在研拟中,不知道
Musk
先前说的「派对气球」有多大的可信度。如果整流罩和第二节火箭都能重复利用的话,Falcon
9 的发射成本将可望降到 500~600 万美元的程度。SpaceX 预计 Block 5
将肩负约 300 次的任务,为此 SpaceX 将生产 30~50
只新火箭。这数字比之前预测的高很多,显然 SpaceX
还是有不少顾客指定要新火箭,又或是 SpaceX 预期还是有不少酬载需要 Falcon
9 全力推送,没有余裕进行回收。由于火箭回收带来发射成本的下降,SpaceX
决定将全新 Falcon 9 的发射价码降低到 6,000 万美元,而再利用的 Falcon 9
更是只要 5,000 万美元,让许多原本堪堪能和 SpaceX
在价格上打平的对手,面临着竞争上更大幅度的劣势。Bangabandhu 是 SpaceX
今年的第 9
次发射,而该公司表示「加倍」去年发射量的目标不变,也就是说年底前还要发射
27 支火箭。至于刚回收的第一支 Block 5 推进器,SpaceX
会好好把它拆解开来研究新做的变动有没有设计上的瑕玼,所以应该是没有机会再上太空一次啰。

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